Els planetes amb la mateixa massa i radi que la Terra, fins i tot a la zona habitable d’una estrella, poden tenir actualment propietats molt diferents. Crèdit d'imatge: J. Pinfield / xarxa RoPACS / Universitat de Hertfordshire.

Un món “hàbil” al voltant de Centauri Proxima pot no ser gaire semblant a la Terra

Ara que sabem que l’estrella més propera té un planeta potencialment habitable, és hora de preguntar-nos si realment és com la nostra.

"Considerar la Terra com l'únic món poblat a l'espai infinit és tan absurd com afirmar que en un camp sencer sembrat de mill només creixerà un sol gra." -Metrodor de Chios

Un dels objectius finals de la humanitat, quan mira l’Univers, el descobreix un altre planeta capaç de suportar la vida humana, o potser incloure altres éssers vius intel·ligents. Més enllà del nostre Sistema Solar, les estrelles més properes són el sistema trinari Alpha Centauri, format per Alpha Centauri A, una estrella semblant al sol, Alpha Centauri B, una estrella lleugerament més petita i més freda que el nostre Sol, i Proxima Centauri, de massa baixa vermella. el nan és el més proper de tots. La setmana passada, l'Observatori Europeu del Sud va fer un anunci, afirmant que hi ha un planeta semblant a la Terra al voltant de Proxima Centauri, a només 4,24 anys llum de distància. Amb una massa estimada d’1,3 vegades la Terra i rebent el 70% de la llum solar incident, el món fa una revolució completa al voltant de la seva estrella en només 11 dies. Si es verifiqués, aquest seria el planeta més proper fora del nostre sistema solar mai descobert.

Les estrelles Alpha Centauri (superior esquerra) incloent A i B, Beta Centauri (dreta superior) i Proxima Centauri (cercle). Crèdit d'imatge: usuari de Wikimedia Commons Skatebiker.

Si haguéssiu vingut als principals científics del món fa uns 25 anys i haguessis preguntat quants planetes hi havia al voltant d’estrelles diferents de les nostres, tot el que hauríeu aconseguit eren suposicions. Mai no s'havia descobert ni confirmat, i les poques "deteccions reivindicades" que hi havien hagut es van anul·lar. Avançem fins avui, i tenim milers de planetes confirmats amb milers més de “candidats” que esperen a les ales. La majoria d’aquestes van ser descobertes per la missió Kepler de la NASA, que va veure una part d’un braç en espiral proper, que mirava a 150.000 estrelles a centenars a milers d’anys llum. Tot i que aquesta informació era suficient per indicar-nos que la majoria d’estrelles tenen planetes i que un percentatge significatiu té mons rocosos a les zones potencialment habitables del seu sistema estel·lar, no té la mateixa al·lusió que fan les estrelles més properes.

L’estrella més propera al nostre Sol, Proxima Centauri, tal com s’imagina el Telescopi Espacial Hubble. Crèdit d'imatge: ESA / Hubble i NASA.

La majoria de nosaltres escoltem “com la Terra” i de seguida pensem en un món amb continents i oceans, ple de vida i possiblement d’éssers intel·ligents a la seva superfície. Però això no és el que significa "similar a la Terra" per a un astrònom, com a mínim, encara no. Hi ha molt poca cosa que puguem mesurar en aquest moment sobre un planeta llunyà, particularment des d’un planeta petit, ja que la llum de la seva estrella matriu neda absolutament cada altre senyal. Tot el que podem mesurar definitivament és la massa física, el radi i l’òrbita del planeta. Si tenim sort, podem mesurar si el planeta té atmosfera o no, però aquesta informació només està disponible per a mons gegants de gas, no per a planetes rocosos.

Una il·lustració d’un panet al voltant d’una estrella nana vermella. Només els mons gegants de gas són prou grans com per detectar les seves atmosferes en aquest moment. Crèdit imatge: ESO.

Si efectivament trobéssim un planeta terrestre de massa terrestre orbitant al voltant de Proxima Centauri a la distància adequada per a l’aigua líquida a la seva superfície, ens proporciona una tremenda esperança que els mons semblants a la Terra estiguin presents al voltant, potser, fins i tot de la majoria de les estrelles de la Terra. Univers. Al cap i a la fi, només el 5% de totes les estrelles són tan massives com el nostre propi Sol, mentre que el 75% de les estrelles són nanes vermelles com Proxima Centauri. Basant-nos en les mesures de massa i mida, podríem confirmar que el planeta és rocós, més que no pas similar al gas o amb un embolcall d'hidrogen / heli. I si poguéssim mesurar la llum directament del planeta, utilitzant diverses tècniques astronòmiques per restar la llum a l'estrella matriu, fins i tot podríem saber si el planeta apareix uniforme amb el pas del temps (com un món totalment ennuvolat com Venus ho fa) o si té funcions de brillantor que canvien amb el pas del temps (com ho fa un món parcialment ennuvolat com la Terra).

La Terra (L) en llum visible, en comparació amb Venus (R) en llum infraroja. Si bé la reflectivitat de la Terra variarà amb el pas del temps, Venus es mantindrà constant. Crèdit d'imatge: NASA / MODIS (L), ISIS / JAXA (R), puntades per E. Siegel.

Hi ha altres coses que sabríem sobre com es diferencia aquest món del nostre món. Basant-nos en la massa, la mida i la distància del planeta amb la seva estrella, sabríem que estava bloquejat de forma ordenada, és a dir, que el mateix hemisferi sempre es troba davant de l'estrella, semblant a com es tanca la Lluna a la Terra. Sabríem que els seus anys són molt més curts i que les seves estacions estarien determinades per l’el·lipticitat de la seva òrbita, no per la inclinació axial.

Els 21 planetes Kepler descoberts a les zones habitables de les seves estrelles, no més grans que el doble del diàmetre de la Terra. La majoria d'aquests mons orbiten nanes vermelles, més a prop del

Però el més sorprenent són les coses que encara no sabríem, que inclouen:

  • Tant si aquest món té una temperatura superficial com Venus, com la Terra o com Mart, que depèn molt de propietats que no podem mesurar com la composició de l’atmosfera.
  • Si hi ha potencial per a l’aigua líquida a la seva superfície, cosa que requereix el coneixement de la pressió atmosfèrica.
  • Tant si hi ha un camp magnètic que protegeix el planeta de la radiació solar, com si és necessari per protegir qualsevol vida sorgida al món.
  • Si l’activitat solar ha fregit alguna vida que podria haver existit en les primeres etapes.
  • O si l’atmosfera té alguna biosignatura o no.
L’exoplaneta Kepler-452b (R), en comparació amb la Terra (L), un possible candidat per a la Terra 2.0. Crèdit d'imatge: Crèdit d'imatge: NASA / Ames / JPL-Caltech / T. Pyle.

Tant si existeix o no aquest planeta, i és important ser escèptic, ja que fa uns anys es va denunciar un planeta al voltant d'Alfa Centauri B que va desaparèixer amb més dades, és important recordar que "com la Terra" és molt lluny. sent qualsevol cosa com la Terra real. Segons aquests criteris, Venus o Mart també serien "semblants a la Terra", però no us plantejareu les vostres esperances de convertir-vos en una espècie interestel·lar en cap d'aquests. Per molt que es trobi un món nou i rocós a la zona potencialment habitable al voltant de l'estrella més propera al Sol, queda molt lluny del nostre somni final de la Terra 2.0.

Aquesta publicació ha aparegut per primera vegada a Forbes, i els vostres seguidors de Patreon els proporcionen sense publicitat. Comenta el nostre fòrum i compra el nostre primer llibre: Beyond The Galaxy!