A Storm's a-Brewing on Neptú

Una nova tempesta massiva s'està formant a Neptú, similar als sistemes descoberts per la nau espacial Voyager 2 al passar aquest planeta el 1989. Descobert per astrònoms que utilitzen el telescopi espacial Hubble, això marca per primera vegada un sistema com aquest, primer detectat en imatges preses a El 2018, s’ha vist durant la seva formació.

De forma semblant a la Gran Taca Vermella de Júpiter, els Grans Tacs Foscos de Neptú estan formats per sistemes d’alta pressió a l’atmosfera del planeta. Això és diferent del nostre món propi, on es formen tempestes dins de zones de baixa pressió. Estudiant els mecanismes d’aquests sistemes, els investigadors esperen entendre millor tant el nostre propi sistema solar, com els planetes que orbiten altres estrelles.

“Si estudieu els exoplanetes i voleu entendre el seu funcionament, primer heu de comprendre els nostres planetes. Tenim poca informació sobre Urà i Neptú ", va dir Amy Simon, una científica planetària del Centre Espacial Goddard del vol de la NASA.

El planeta Neptú en dues fotos compostes diferents. A la imatge de Hubble de l’esquerra, veiem la recent descoberta tempesta fosca, envoltada de núvols blancs, asseguts més amunt a l’atmosfera. A la dreta, es veu el

El desenvolupament dels núvols dos anys abans de la formació del nou punt fosc suggereix que aquestes tempestes comencen molt més a l’atmosfera de Neptú del que els astrònoms creien abans.

Anades i anades de naus espacials i tempestes

Quan el Voyager 2 va passar Neptú al final del seu recorregut pel sistema solar exterior, la nau espacial va gravar imatges de dos sistemes de tempestes, que els astrònoms van anomenar "El Gran Poc Fosc" i "Lloc Fosc 2." El més gran era aproximadament la mida de la Terra. No obstant això, quan el Telescopi Espacial Hubble va establir la seva visió a Neptú a la dècada de 1990, aquestes característiques deixaven de ser visibles. Això va sorprendre per als astrònoms, ja que la Gran Taca Roja de Júpiter ha estat visible des de 1830 i pot haver-se format fa 350 anys.

"Un estudi dirigit per la Universitat de Califòrnia, Berkeley, l'estudiant de batxillerat Andrew Hsu va estimar que les taques fosques apareixen cada quatre a sis anys a diferents latituds i desapareixen al cap de dos anys", expliquen els funcionaris de la NASA.

El gran punt vermell de Júpiter està estabilitzat per fluxos de raig prims a banda i banda del sistema. Crèdit d'imatge: NASA

La Gran Taca Vermella de Júpiter es manté al seu lloc per fluixos de raig a banda i banda, evitant que la tempesta es desplaci cap al nord o cap al sud. Aquesta protecció no forma part de l'atmosfera de Neptú, on els vents bufen per bandes molt més àmplies. Aquí, al planeta més llunyà del sistema solar, els vents propers a l'equador es desplacen cap a l'oest, mentre que els vents més propers als pols bufen en direcció est. Les tempestes d'aquest món generalment s'estronquen entre aquestes latituds abans de trencar-se.

Arribant una tempesta

Mentre que els investigadors estudiaven un petit punt fosc vist per primera vegada a l'atmosfera de Neptú el 2015, van descobrir una reunió separada de petits núvols blancs a l'hemisferi nord. Les que més tard es van formar en una nova tempesta, de mida i forma gairebé idèntiques a la Gran Taca Fosca vista per Voyager. Aquesta tempesta massiva mesura gairebé 11.000 km de longitud.

Els núvols blancs que precedeixen el sistema de les tempestes a Neptú poden ser similars als núvols lenticulars de la Terra, com aquests que es veuen sobre el Mont. Shasta Crèdit d'imatge: rubengarciajrphotography / Flickr

Els núvols es desenvolupen molt a l'atmosfera de Neptú a partir de cristalls de gel de metà, creant núvols blancs. Els investigadors fan la hipòtesi que es formen per sobre de les tempestes, com els núvols lenticulars es mouen a prop de la part alta de les muntanyes del nostre món natural. En aquest cas, aquests núvols blancs es van tornar més brillants just abans que la regió fosca es fes visible a Hubble. Els models informàtics suggereixen que les tempestes més massives van precedides dels núvols més brillants.

"El lloc es troba a l'hemisferi nord i va a la deriva cap a l'oest més lentament que els vents que l'envolten. Les taques fosques només es poden identificar a la llum visible, a causa de la seva forta absorció a les longituds d'ona blaves, i només el Telescopi Espacial Hubble té una resolució espacial suficient per detectar-les ", expliquen els investigadors en un document publicat a les cartes de recerca geofísica.

Neptú es classifica com un gegant de gel, compost per un nucli rocós, envoltat d’un interior ric en aigua, cobert en capes d’hidrogen i heli. Urà, un planeta similar a Neptú, actualment posseeix una tapa de núvols brillant i tempestuós al voltant del pol nord. El metà a l'atmosfera d'Urà i Neptú reflecteix la llum verd-blava, proporcionant a cada món una tonalitat blavosa.

Tot i que la velocitat del vent dins d'una tempesta a Neptú no s'ha mesurat mai directament, els astrònoms creuen que podrien assolir velocitats de fins a 360 quilòmetres (gairebé 225 milles) per hora, aproximadament la mateixa que la velocitat del vent més alta registrada mai a la Terra.