Es crearia un proxy per al mamut editant l'ADN d'un parent en perill d'extinció, l'elefant asiàtic. (Fotografia de Claudia Legge)

Restablir el mamut llano ja va tenir una conseqüència involuntària

Però és positiu.

No hi ha escassat cap mena de soroll sobre els treballs de George Church per recuperar el mamut lanós mitjançant l'edició de gens CRISPR-Cas9. Ha estat objecte d’articles i llibres i properament entrarà en un llargmetratge. Però, molt abans d’assabentar-nos si l’equip d’Església pot eliminar la gesta, ja han produït una sorprenent conseqüència no desitjada. Podrien salvar alguns dels elefants en perill d'extinció que segueixen els seus cosins peluts fins a l'extinció.

Per revertir l’extinció del mamut, els científics han d’editar les cèl·lules d’un parent viu proper, els elefants asiàtics. Quan l’equip de l’Església va estudiar la biologia de l’elefant, van saber que una cepa d’herpes –anomenat herpesvirus endoteliotròpic o elefant - elefant està matant els vedells joves en captivitat i en estat salvatge. EEHV és la principal causa de mort d’elefants en captivitat d’entre 1 i 8 anys a Amèrica del Nord i Europa. S'han identificat més d'una dotzena de casos d'infecció a l'Índia, Tailàndia i Cambodja, però la incidència pot ser encara més gran, ja que pot ser difícil controlar les infeccions en estat salvatge, on el nombre d'elefants asiàtics s'ha reduït a la meitat. el segle passat. A diferència dels humans, l’herpes mata elefants joves en pocs dies a la setmana. Un cop al torrent sanguini comença a trencar vasos sanguinis, provocant que els òrgans sagnin fins que l’hemorràgia es converteixi en fatal.

El viròleg Paul Ling dirigeix ​​un centre de recerca líder en EEHV al Baylor College of Medicine. Ell i els seus col·legues fan un seguiment setmanal d'elefants al veí zoo de Houston buscant partícules virals a la mucosa de la sang i del tronc. Si es descobreix prou d'hora, es pot tractar amb fàrmacs antivirals. No tots els tractaments tenen èxit, per la qual cosa busquen desenvolupar una vacuna. Ling ha seqüenciat el genoma d'una cepa, EEHV1, la que ha causat el 90 per cent de les morts d'elefants. Però el desenvolupament d’una vacuna podria accelerar-se si els científics poden cultivar-la perquè es repliqui en un laboratori perquè puguin estudiar millor com EEHV1 fa que els elefants siguin susceptibles. Aquesta obra encara no havia passat, fins que l’equip de l’Església va seguir el seu interès per desinstal·lar-se fins a la porta del laboratori de Ling.

Bobby Dhadwar, investigador postdoctoral al laboratori de Church, està reunint partícules EEHV1 que Ling li va donar d’elefants infectats per tal de cultivar-lo al laboratori. El muntatge està gairebé acabat. Si aconsegueix que el virus es cultivi en un plat, utilitzarà CRISPR-Cas9 per modificar-lo. El canvi que vol fer: inhabilita els gens que creen proteïnes que condueixen a la infecció. Si es demostra que és segur, es podrien inocular els elefants amb una dosi d’aquest virus doctorat.

Ling també té l'ull en altres enfocaments per al tractament, però si algú cultiva el virus, "seria fantàstic", diu. Podria utilitzar cèl·lules en un plat per avaluar l'efectivitat de diversos medicaments contra l'herpes i les vacunes directament en lloc de confiar en proves indirectes en elefants.

Mentrestant, Dhadwar ja està mirant més enllà del zoològic i investiga possibles similars CRISPR-Cas9 per al virus de l’herpes humà, que afecta milers de milions a tot el món. Desgracia la nova direcció al laboratori de l'Església fins a una sorpresa afortunada: "Sense el treball de mamut llano i els treballs de extinció, jo no ho faria. No hauria travessat el meu escriptori.

Britt Wray és l’autor de Rise of the Necrofauna: The Science, Ethics and Risks of Des-Extinction, co-host of the BBC podcast “Tomorrow's World” i candidata a doctorat en comunicació científica a la Universitat de Copenhaguen.